对社会性的蜜蜂来说,规模越大的群体,有助于牠们对抗疾病。这个研究结果解释了社会性行为和免疫能力是正相关的,也提供一个开发抗生素的新方向。
想要有群居的生活,就必须担负疾病互相传染的风险。科学家认为,为了对抗传染病在个体间散布,社会性的昆虫会分泌抗菌物质来保护自己和群体。例如涂在蜂巢上的蜂胶,就有良好的抑菌效果,让蜂巢处于类似无菌的状态。是否群体数量越大,促使昆虫演化出更好的抗病能力? 澳洲麦考瑞大学(Macquarie University)的Adam Stow和南澳大利亚博物馆的科学家,利用在澳洲当地三种不同生活型态的蜂群,验证了这个理论,结果发表于近期的Biology Letters上。
Stow和研究小组取得三种蜜蜂体表分泌物,分别是独居型的蜜蜂、和姐妹组成小群体的半社会性蜜蜂、及有着复杂分工的大群体社会型蜜蜂,观察这些蜜蜂分泌物对金黄色葡萄球菌的生长影响。结果显示,所有的分泌物均有杀菌的效果,社会型蜜蜂的体表分泌物的抑菌效果是独居蜂的314倍,半社会型蜜蜂分泌物也有10倍的效力,证明了群体越大,抑菌能力越好。Stow认为,蜜蜂体表分泌物质的杀菌能力,也提供了开发新一代抗生素的研究方向。
蜜蜂向来都是人类的好帮手,不过从2006年冬季到现在,世界各地的蜂群崩解现象(colony collapse disorder)引起广泛的讨论。蜂群的消失对农业影响甚巨,目前在死亡的蜜蜂样本中发现可能是病毒或不知名的真菌造成死亡。到底是什么原因让蜜蜂身上的抗菌物质也失效,科学家正在努力寻找答案!
原学术论文:
Adam Stow, David Briscoe, Michael Gillings, Marita Holley, Shannon Smith, Remko Leys, Tish Silberbauer, Christine Turnbull, Andrew Beattie. Antimicrobial defences increase with sociality in bees. Biol Lett. 2007 May 15
参考来源:
http://sciencenow.sciencemag.org/cgi/content/full/2007/516/2

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